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Ballenas en Costa Rica

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Machos cortejan con sus cantos a hembras de ballena jorobada

  • Cetáceos visitan el Pacífico sur desde julio hasta noviembre
  • Ballenas emigran desde el hemisferio sur, en un recorrido de 8.000 kilómetros
  • Machos de la especie utilizan el canto como señal sexual
Si hay una época del año en que los grandes del mar se tiran a pista, es esta. Desde julio hasta noviembre, las ballenas jorobadas (Megaptera novaeangliae) recorren 8.000 kilómetros desde el sur del continente hasta las aguas tropicales de Costa Rica para procrearse y parir sus crías.

Con la vista y el olfato limitados en el océano, estos mamíferos marinos dependen del sonido para comunicarse y flirtear. Los machos son los cantantes de la familia y, por tanto, los responsables de entonar un mismo coro durante el período de reproducción. Las piezas musicales se componen de frases repetidas, seguidas por otras nuevas. Los estribillos construyen un tema que puede durar unos minutos y viajar varios kilómetros de distancia. Con el paso del tiempo, los cantos que se convirtieron en los hits del momento evolucionan, aparentemente para competir con los de los otros machos y así atraer a las hembras. Ellas no son las únicas que se dejan endulzar el oído. Científicos de todo el mundo han estudiado los gemidos, lamentos y chirridos de las jorobadas, entre ellos se encuentra la costarricense Andrea Montero, investigadora asociada de Fundación Keto y encargada de Educación de la Organización para Estudios Tropicales (OET).

Sinfonía de las ballenas:

Existen diferentes vocalizaciones, ¿qué especificidad tiene el sonido de las jorobadas?

Los sonidos de los cetáceos se dividen en modulados (frecuencias bajas) y dirigidos (frecuencias altas). En las jorobadas, las frecuencias son bajas, por lo que el sonido viaja a más distancia.

¿Qué tan distintos son los sonidos emitidos con el fin de comunicarse y los emitidos con propósitos reproductivos?

Las jorobadas podrían utilizar el canto para funciones alternas a la atracción sexual, pero no se tiene una frase asociada solo a comunicación y otra a reproducción. Tampoco se sabe si se trata de una competencia entre machos, de atraer hembras o de ambas cosas.

¿Solo los machos cantan?

Los cantos se relacionan con los machos, aunque se han reportado casos aislados de hembras vocalizando. Las de ellas no son canciones complejas ni asociadas a la temporada reproductiva.

¿Cómo es el cortejo?

Los cantos se reportan al inicio de la temporada. Se da un cortejo previo entre macho y hembra con roces de aletas. Cuando la hembra está receptiva antes de la cópula, se vuelve y muestra su vientre, donde está su genital. Es poco común que los machos sigan cantando una vez que consiguen pareja, su sistema de reproducción es promiscuo.

¿Hay una relación entre el canto y el éxito en el apareamiento?

Sí, el canto es una adaptación evolutiva para la selección sexual. También hay factores externos que presionan hacia un rasgo evolutivo, de ahí que no se sepa si fue primero la competencia entre machos o la preferencia de las hembras por los machos que mejor cantan.

¿Cómo es la estructura de las canciones?

Depende de la población, de la época en que se grabe y de las pausas definidas por cada estudio. Al inicio una canción puede tener “sílabas” simples y luego “frases” complejas.

¿Los cantos de las jorobadas cumplen con el rigor de un verdadero lenguaje?

Para mí, lenguaje es cuando hay involucrada una sintaxis y el sonido del emisor está asociado al mismo significado del receptor. En este momento no hay forma de probarlo, menos con las jorobadas que miden más de 13 metros y se confunden entre el grupo.

¿Por qué las canciones cambian cada año aunque se trate de los mismos machos y el mismo lugar?

La hipótesis tradicional se asemeja a la de otros animales terrestres. Por ejemplo, varias especies de ranas vocalizan cuando un líder se manifiesta, el resto le copia y hace cambios. Al demostrarles a los otros machos que son mejores, les indican a las hembras que sus hijos van a tener una genética superior.

¿Por eso es que los cantos de las jorobadas son jerarquizados?

Sí, tienen un efecto en la “territorialidad”. En Australia las han grabado hasta 23 horas continuas cantando. Incluso, algunas veces entran en “trance” y se reportan accidentes de ballenas con botes, pues disminuye la cantidad de oxígeno que reciben y se desplazan sin poner atención a los obstáculos.

¿Por cuánto tiempo está de “moda” cada canto?

Por tres o cuatro meses. Las ballenas del norte llegan a Costa Rica en diciembre y se quedan hasta abril, y las del sur llegan en julio y se va en noviembre. Durante ese tiempo cantan y la siguiente temporada retoman las últimas frases hasta modificarlas.

¿Qué tan perceptible es el sonido para los humanos?

Entre los cetáceos pueden escucharse a unos 10 km. Los humanos solo los escuchamos con equipos de amplificación de sonido. Si una persona bajo el agua puede oír a la ballena seguro estará unos 2 km a la redonda.

Antes de dejar este artículo mira la belleza de las ballenas en estas tomas increíbles de video:

Fuente: Daniella Fernández P. www.nacion.com
 
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